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CH 04 LA CIENCIA

PARA EL EQUIPO DE INVESTIGACIÓN DE BREAKING2 DE PRIMERA CLASE DE NIKE, toda la búsqueda gira alrededor de una pregunta: cómo podemos ayudar a que los corredores de distancia más selectos del mundo sean más rápidos. Y no solo de manera gradual, sino que ser más rápidos que cualquier otro corredor de distancia.

Cuando intentas disminuir minutos, no segundos, en los tiempos más rápidos del mundo, necesitas todo lo que la ciencia tiene para ofrecer. Monitores de temperatura de la piel y escaneos musculares para dar informes sobre la hidratación y el consumo de azúcar. Nuevos tipos de prendas para minimizar el arrastre. Y, por supuesto, el calzado Nike Zoom Vaporfly Elite.

Para comprender cómo llegamos hasta aquí, al borde de nuestra misión histórica de superar la barrera del maratón de dos horas, necesitamos comenzar desde el principio.

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SELECCIÓN DE ATLETAS Para identificar a los corredores que tienen mayor probabilidad de correr por debajo de las dos horas en el maratón, nuestro equipo científico puso a prueba a muchos de los atletas de distancia de élite de Nike y midieron los tres factores primarios que ayudan a predecir el rendimiento: Capacidad de ejercicio: la máxima capacidad de un atleta para ejercitarse, expresado como VO2 máx, o la cantidad máxima de oxígeno que se consume. Economía del running: cuánta energía necesita un corredor para terminar un kilómetro en una velocidad determinada. Velocidad sostenible: la velocidad que un corredor puede sostener por un intervalo de tiempo sin tener necesidad de disminuirla. Entre los atletas que fueron examinados inicialmente, tres resultaron ser los más prometedores: Eliud Kipchoge de Kenia, Lelisa Desisa de Etiopía y Zersenay Tadese de Eritrea. El proceso de prueba brindó datos fisiológicos clave que permitieron que nuestro equipo científico proyectara el potencial de cada atleta. El equipo comparó los récords personales de cada atleta con sus proyecciones a fin de identificar áreas de enfoque y comenzó a proponer estrategias para acortar estas brechas para el día de la carrera.

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Por ejemplo, mientras Eliud perfeccionaba sus técnicas de hidratación en los años de competencia, la hidratación de Zersenay, quien tiene el récord mundial en el medio maratón, era mínima. Dada la increíble economía del running de Zersenay, pero considerando que tiene el récord personal más lento de los tres atletas, la hidratación es un factor en el que el equipo ha trabajado para mejorar. Otro ejemplo es la estrategia de nutrición. "Los maratonistas pueden aguantar hasta las 30 o 35K", comenta Brett Kirby, fisióloga principal del equipo NXT Generation Research en el Nike Sports Research Lab. "Comúnmente se asocia con la disminución de los azúcares de los músculos. Entonces, ¿cómo mantenemos en alto estos azúcares? Mantener los niveles de energía en todo el maratón podría ofrecernos otro punto porcentual. Comenzamos observando ese punto y trabajando para brindar una solución personalizada para cada atleta".

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EL VIAJE DE LA OPTIMIZACIÓN PARA EL DÍA DE LA CARRERA: DESDE LA SELECCIÓN HASTA HOY Antes de que el equipo pudiera trabajar con los atletas para perfeccionar su entrenamiento y acondicionamiento, necesitábamos comprender sus programas actuales de entrenamiento. Con este fin, nuestro equipo científico se reunió con los atletas y sus entrenadores en Nike World Headquarters en Beaverton, Oregón. En este primer campamento del equipo, el equipo científico le proporcionó a cada atleta relojes con GPS y monitores de frecuencia cardiaca para comenzar a realizar un seguimiento de la carga de entrenamiento de cada atleta. Además, a cada atleta se le conectó un software de análisis interno de Nike para predecir el rendimiento. Esto permitió facilitar la individualización de los aprendizajes de los atletas, así como predecir rendimientos futuros del running. Luego, el grupo científico se unió con el grupo del producto y visitaron las tierras de entrenamiento de los atletas en Kenia, Etiopía y España. Probaron e integraron detalles en el proyecto Breaking2 de Nike, recopilaron nuevos datos y observaron directamente los regímenes de entrenamiento diarios y los estilos de vida de los atletas, en una búsqueda constante de caminos en los que se pudiera brindar apoyo. En el primer campamento del equipo, el equipo científico presentó estrategias de nutrición e hidratación, las que se ajustaron mes a mes, de manera regular. Se monitorearon las temperaturas de la piel y los niveles de sudoración. Existió preocupación por los detalles de ajuste para el revolucionario calzado Nike Zoom Vaporfly Elite y la prenda para el día de la carrera.
Y a medida que nos acercamos al intento, más importante se vuelve la temperatura para nuestro equipo.

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Para lograr el éxito de Breaking2, la lectura de temperatura más importante es la diferencia entre la temperatura corporal central interna y la temperatura de la piel. Esto se conoce como la gradiente de temperatura. "Estamos observando lo que hace la temperatura corporal central en relación con la temperatura de la piel, y queremos que esos dos números estén lo más lejos posible", agregó Brad Wilkins, Director del equipo NXT Generation Research en el Nike Sports Research Lab. "Esto significa que la gradiente, la gradiente de temperatura, desde el centro hasta la piel es realmente alta". A fin de mantener una gradiente de temperatura alta para cada corredor, el equipo se está enfocando en optimizar las condiciones ambientales para el día de la carrera. Durante nuestro evento de prueba de medio maratón, se utilizaron monitores internos y externos para medir la temperatura central y la temperatura de la piel, respectivamente. Esto proporcionó los datos constantes necesarios para comprender el impacto de los factores térmicos en el rendimiento de cada atleta. Para probar y optimizar para la temperatura, la nubosidad y el viento, la carrera se realizará en una ventana de "anzamiento" de tres días. En esa ventana de tres días, el equipo elegirá la mañana óptima para la carrera. Esto debería aumentar al máximo la gradiente del centro a la piel, para permitir que surja la menor cantidad de impacto de los factores térmicos en el rendimiento de los atletas. Otro factor importante que se ve afectado por el ambiente es la hidratación. Durante todo el entrenamiento, el equipo pesó a los corredores antes y después de las carreras, lo que indicó al equipo cuánta agua perdió cada corredor debido al sudor. Luego, nuestro equipo observó cómo respondía el cuerpo de cada corredor a sus respectivas estrategias de fluidos, una mezcla líquida de agua con azúcar elaborada cuidadosamente. Esta mezcla se sigue personalizando para el nivel de sudoración de cada atleta y evolucionará a medida que nos acerquemos al día de la carrera.
Otras pruebas, como el escaneo muscular, comprobaron cuánta azúcar había en los músculos de los atletas. Esto fue esencial, pues los azúcares podrían permitir que los corredores eviten el agotamiento, un sinónimo del maratón. Por otro lado, tomar mucha azúcar podría provocar una molestia estomacal y sacarlos del juego.

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El siguiente paso en la optimización del día de la carrera nos llevó al arbolado escenario del Autodromo Nazionale Monza, 21 kilómetros al norte de Milán, para realizar la simulación del medio maratón. Además, es el lugar en el que estaremos para realizar el intento del maratón de dos horas. La pista plana y con curvas graduales de Monza, así como el clima templado del norte de Italia, convierten a esta ciudad en una gran ubicación para efectuar el intento. El evento de la prueba del medio maratón no fue una carrera para que los atletas pusieran a prueba su condición física. En su lugar, esta fue una prueba para ver cómo el equipo de Breaking2 administrará el intento del Breaking2, en el ámbito logístico. El equipo pidió a los atletas que corrieran a un ritmo de medio maratón por 60 minutos. En la carrera de ensayo, se pusieron a prueba pequeñas alteraciones, como que Eliud coma una barra de remolacha con carbohidratos, en lugar de tomar un jugo, como una comida previa a la carrera. La gradiente de temperatura y, por supuesto, el calzado y la prenda también fueron puestos a prueba. Todos estos datos se habían recopilado anteriormente, pero nunca con atletas de este calibre a fin de intentar superar esta barrera. Ya sea que superemos o no la barrera de las dos horas, ya estamos en territorio desconocido. Territorio que solo puede ayudar a los atletas a ver lo que sigue.

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Cuando llegue el día de la carrera, pondremos todo lo aprendido en práctica. Usaremos una formación dinámica con marcadores de ritmo para reducir el arrastre del viento para nuestros atletas. Nos aseguraremos de que los atletas obtengan la hidratación ideal para cada uno de ellos. Y, por supuesto, desarrollamos un calzado: el Nike Zoom Vaporfly Elite, diseñado para convertir todas las ventajas en rendimiento. Breaking2 no es solo una carrera ni es un experimento. Es un modelo para ver qué tan rápido podemos ir cuando la ciencia de vanguardia se mezcla con la pasión firme y el compromiso con la meta. Después de años de investigación y desarrollo, Breaking2 debutará como una innovación revolucionaria que tiene el potencial para mejorar a cada corredor.