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LA PREPARACIÓN
PARA EL EQUIPO DE INVESTIGACIÓN DE BREAKING2 DE PRIMERA CLASE DE NIKE,
toda la búsqueda giró en torno a una pregunta: ¿Cómo podemos ayudar a los corredores de distancia más selectos del mundo a ser más rápidos? Y no solo de forma incremental, sino más rápidos de lo que cualquier otro corredor de distancia haya sido. Cuando intentas disminuir minutos, no segundos, en los tiempos más rápidos del mundo, necesitas todo lo que la ciencia tiene para ofrecer. Monitores de temperatura de la piel y escaneos musculares para obtener informes sobre la hidratación y el consumo de azúcar. Nuevos tipos de prendas para minimizar el arrastre. Y, por supuesto, el calzado Nike Zoom Vaporfly Elite. Para comprender cómo llegamos hasta aquí, al borde de nuestra misión histórica de romper la barrera del maratón de dos horas, necesitamos comenzar desde el principio.

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SELECCIÓN DE ATLETAS Para identificar a los corredores con más probabilidades de correr el maratón en menos de dos horas, nuestro equipo científico puso a prueba a muchos de los atletas de distancia de élite de Nike y midió los tres factores principales que ayudan a predecir el rendimiento: Capacidad de ejercicio: la máxima capacidad de un atleta para ejercitarse, expresada como VO2 máx, o la cantidad máxima de oxígeno que consume. Economía del running: cuánta energía necesita un corredor para terminar un kilómetro a una velocidad determinada. Velocidad sostenible: la velocidad que un corredor puede mantener por un intervalo de tiempo prolongado sin tener necesidad de disminuirla. Entre los atletas que fueron examinados inicialmente, tres resultaron ser los más prometedores: Eliud Kipchoge de Kenia; Lelisa Desisa, de Etiopía, y Zersenay Tadese, de Eritrea. El proceso de prueba brindó datos fisiológicos clave que permitieron que nuestro equipo científico proyectara el potencial de cada atleta. El equipo comparó los récords personales de cada atleta con sus proyecciones, a fin de identificar áreas de enfoque, y comenzó a proponer estrategias para acortar estas brechas para el día de la carrera. Por ejemplo, mientras Eliud había perfeccionado sus técnicas de hidratación durante sus años de competencia, la hidratación de Zersenay, quien alcanzó el récord mundial en el medio maratón, era mínima. Dada la increíble economía del running de Zersenay, pero considerando que tenía el récord personal de maratón más lento de los tres atletas, su hidratación fue un factor que el equipo trabajó para mejorar. Otro ejemplo fue la estrategia de nutrición. "Los maratonistas pueden aguantar hasta 30 o 35 km", comentó Brett Kirby, fisiólogo principal del equipo NXT Generation Research del Nike Sports Research Lab. "Comúnmente se asocia con la disminución de los azúcares en los músculos. Entonces, ¿cómo mantenemos en alto estos azúcares? Comenzamos a analizar este factor y trabajar para lograr una solución personalizada para cada atleta".

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EL VIAJE DE LA OPTIMIZACIÓN PARA EL DÍA DE LA CARRERA: DESDE LA SELECCIÓN HASTA HOY
Antes de que el equipo pudiera trabajar con los atletas para perfeccionar su entrenamiento y acondicionamiento, necesitábamos comprender sus programas actuales de entrenamiento. Con este fin, nuestro equipo científico se reunió con los atletas y sus entrenadores en Nike World Headquarters en Beaverton, Oregón. En este primer campamento, el equipo científico le proporcionó a cada atleta relojes con GPS y monitores de frecuencia cardiaca para comenzar a realizar un seguimiento de la carga de entrenamiento de cada uno. Además, a cada atleta se le conectó un software de análisis interno de Nike para predecir el rendimiento. Esto permitió facilitar la individualización de los aprendizajes de los atletas, así como predecir rendimientos futuros del running.
Luego, el grupo científico se unió con el grupo del producto y visitaron las tierras de entrenamiento de los atletas en Kenia, Etiopía y España. Probaron e integraron detalles en el proyecto Breaking2 de Nike, recopilaron nuevos datos y observaron directamente los regímenes de entrenamiento diarios y los estilos de vida de los atletas, en una búsqueda constante de caminos en los que se pudiera brindar apoyo.

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En el primer campamento, el equipo científico presentó estrategias de nutrición e hidratación, las cuales se ajustaron periódicamente mes a mes. Se monitorearon las temperaturas de la piel y los niveles de sudoración. Existió preocupación por los detalles de ajuste del revolucionario calzado Nike Zoom Vaporfly Elite y las prendas para el día de la carrera. Y a medida que nos íbamos acercando al intento, más importancia adquiría la temperatura para nuestro equipo.
Para lograr el éxito de Breaking2, la lectura de temperatura más importante era la diferencia entre la temperatura corporal central interna y la temperatura de la piel. Esto se conoce como el gradiente de temperatura.
"Estamos observando lo que hace la temperatura corporal central en relación con la temperatura de la piel, y queremos que esas dos cifras se alejen tanto como sea posible", agregó Brad Wilkins, director del equipo NXT Generation Research del Nike Sports Research Lab. "Eso significa que el gradiente, el gradiente de temperatura, desde el centro a la piel es realmente alto". Para mantener un gradiente de temperatura alto para cada corredor, el equipo se centró en la optimización de las condiciones ambientales para el día de la carrera. Durante el evento de prueba de medio maratón, se utilizaron monitores internos y externos para medir la temperatura central y la temperatura de la piel, respectivamente. Esto proporcionó los datos constantes necesarios para comprender el impacto de los factores térmicos en el rendimiento de cada atleta. Para probar y optimizar la temperatura, la nubosidad y el viento, la carrera se planeó en una ventana de “lanzamiento” de tres días. Durante esta ventana de tres días, el equipo eligió la mañana óptima para la carrera de acuerdo con el máximo gradiente del centro a la piel, lo cual permitió el mínimo impacto de los factores térmicos en los resultados de rendimiento de los atletas.
Otro factor importante que se ve afectado por el ambiente es la hidratación. Durante todo el entrenamiento, el equipo pesó a los corredores antes y después de las carreras, lo cual les permitía saber cuánta agua había perdido cada corredor mediante el sudor. Luego, nuestro equipo observó cómo respondía el cuerpo de cada corredor a sus respectivas estrategias de fluidos, una mezcla líquida de agua con azúcar elaborada cuidadosamente. Otras pruebas, como el escaneo muscular, mostraron cuánta azúcar había en los músculos de los atletas. Esto fue esencial, pues los azúcares podían permitir que los corredores evitaran el agotamiento, que es un sinónimo del maratón. Por otro lado, ingerir mucha azúcar podía provocar una molestia estomacal y sacarlos del juego.

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El siguiente paso en la optimización del día de la carrera nos llevó al arbolado escenario del Autodromo Nazionale Monza, 21 kilómetros al norte de Milán, para realizar la simulación del maratón. La pista plana y con curvas graduales de Monza, así como el clima templado del norte de Italia, convierten a esta ciudad en una gran ubicación para efectuar el intento. El evento de la prueba del medio maratón no fue una carrera para que los atletas pusieran a prueba su condición física. En cambio, fue una prueba para ver cómo el equipo de Breaking2 manejaría la logística del intento Breaking2.
El equipo pidió a los atletas que corrieran a un ritmo de medio maratón por 60 minutos. En la carrera de ensayo, se pusieron a prueba pequeñas alteraciones, como que Eliud consumiera una barra de remolacha con carbohidratos, en lugar de tomar un jugo como una comida previa a la carrera. También se pusieron a prueba el gradiente de temperatura y, por supuesto, el calzado y las prendas.

Todos estos datos se habían recopilado antes, pero nunca con atletas de tal calibre con la intención de romper esta barrera. Incluso si no rompen la barrera de dos horas, estos puntos de datos clave ayudan a todos los atletas a pensar en lo que está por venir.

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Utilizamos una formación dinámica con marcapasos para reducir la resistencia al viento para los atletas y nos aseguramos de que los atletas estuvieran recibiendo la hidratación perfeccionada para cada uno de ellos. Y, por supuesto, desarrollamos un calzado: el Nike Zoom Vaporfly 4%, diseñado para convertir todas las ventajas en rendimiento.

Breaking2 no fue solo una carrera o un experimento. Fue un modelo para ver qué tan rápido podemos avanzar cuando la ciencia de vanguardia se mezcla con la pasión inquebrantable y el compromiso con la meta. Después de años de investigación y desarrollo, Breaking2 debutó como un sistema de innovación revolucionaria que tiene el potencial para mejorar a cada corredor.